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Saiba como startup espanhola pode ajudar a ‘salvar’ cerveja ameaçada pelo clima

Lúpulo, ingrediente-chave na produção da bebida, é plantado no sistema hidropônico, em ambiente fechado, sob luzes de LED. Secas e pragas, mais frequentes devido ao aquecimento global, estão diminuindo tanto a colheita quanto a qualidade do produto. Saiba como startup espanhola pode ajudar a ‘salvar’ cerveja ameaçada pelo clima
Em armazéns fora de Madrid, torções de trepadeiras de lúpulo crescem sob luzes LED e supervisão rigorosa no que seus guardiões dizem ser a melhor maneira de garantir o fornecimento de um ingrediente-chave na bebida alcoólica mais popular do mundo, agora ameaçada pelas mudanças climáticas.
Devido à sua necessidade de condições “goldilocks” de longos dias de verão e temperaturas amenas, o lúpulo é tradicionalmente cultivado em climas temperados encontrados em áreas como Hallertau na Alemanha, República Tcheca ou noroeste dos Estados Unidos.
No entanto, a pesquisa mostra que secas e pragas mais frequentes devido ao aquecimento global estão diminuindo tanto a produção quanto a qualidade – uma dor de cabeça crescente para a indústria cervejeira.
De acordo com associações de produtores, a produção dos EUA caiu 12% em relação ao ano anterior em 2022, enquanto a alemã teve um declínio de 21% e os rendimentos tchecos caíram mais de 40% devido a condições de cultivo anormalmente quentes e secas.
A espanhola Ekonoke está buscando uma solução cultivando as videiras com uso intensivo de água em ambientes fechados por meio de sistemas hidropônicos movidos a energia renovável, que usam quase 95% menos água do que a agricultura tradicional ao ar livre.
“Estamos em uma missão para salvar a cerveja do mundo”, disse Ines Sagrario, presidente-executiva e cofundadora da Ekonoke, à Reuters.
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Como é feito o plantio
A equipe de 11 agrônomos, químicos e biotecnólogos da startup trabalha com diferentes combinações de luz e fertirrigação – a mistura de fertilizantes e água – em sua instalação de teste perto de Madrid, buscando o “molho secreto” que melhor se adapta a cada variedade.
O objetivo final é maximizar a produção de alfa-ácidos e óleos essenciais que conferem os aromas amargos e frutados tão apreciados pelos entusiastas da cerveja artesanal.
Dezenas de sensores ligados às folhas, raízes e caules dos alpinistas de crescimento alto medem todos os parâmetros, desde a umidade até os níveis de CO2, já que a mudança de comprimento de onda das luzes LED dá aos armazéns reaproveitados uma sensação de boate.
“Esses lúpulos nunca viram a luz do sol, apenas nosso próprio show de luzes”, diz Javier Ramiro, codiretor científico da Ekonoke.
Medidas rigorosas de higiene, como roupas de proteção para os funcionários, garantem que o espaço permaneça livre de pragas, eliminando os pesticidas dos quais a agricultura tradicional geralmente depende.
Para financiar seus planos de pesquisa e expansão, a Ekonoke fez parceria com o grupo Hijos de Rivera, fabricantes da popular marca Estrella Galicia, que desenvolveu uma IPA de edição limitada usando o lúpulo Ekonoke que já está disponível em um bar no moderno bairro de Chueca, em Madrid.
O próximo passo é aumentar a produção para 400 plantas das atuais várias dezenas em uma instalação piloto de 1.200 metros quadrados (13.000 pés) no noroeste da Galícia. Lá, eles planejam testar processos automatizados de pós-colheita.
A cerveja do futuro
Sagrario diz que, no futuro, as plantações internas poderiam ser instaladas ao lado das cervejarias, atuando como um sumidouro de carbono ao reutilizar o CO2 emitido durante a fermentação para acelerar a fotossíntese das plantas e reciclar os resíduos de água filtrada que sobraram da fabricação.
A startup também faz parte do programa acelerador de sustentabilidade 100+ da gigante da indústria Anheuser-Busch InBev.
O diretor de aquisição global de lúpulo da ABI, Willy Buholzer, disse que a questão-chave para empreendimentos “muito promissores” como a Ekonoke é se eles podem cultivar e vender lúpulo premium capaz de competir com mais de 1.000 anos de história em um setor às vezes conservador com consumidores conservadores.
“Você não deve subestimar os produtores de lúpulo tradicionais (ao ar livre). Eles sempre apresentam novas ideias”, acrescentou.
O desafio mais óbvio que a agricultura indoor enfrenta, disse ele, é o alto custo de energia.
Mas ele está otimista de que os preços crescentes da energia se normalizarão, enquanto o valor agregado de um suprimento seguro de variedades especiais e colheitas mais frequentes, resultando em rendimentos mais altos por acre, podem tornar a agricultura interna competitiva em preços.
“A demanda das cervejarias é bastante inelástica; não dá para fazer cerveja sem lúpulo e elas não querem produzir menos”, disse Sagrario.
O objetivo final de Ekonoke, ela acrescentou, é estabelecer plantações internas em todo o mundo. “Isso pode ser cultivado em qualquer lugar: Madri, Sevastopol ou Timbuktu.”
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